Les gars ont copié le truc de Nas ! Tu vois c’que j’veux dire ? Ouais, les gars, les gars, les gars, les gars ont pompé sa petite pochette d’album, bam. Puis ils ont fait un truc à la Nas avec ça.

Le hip-hop a toujours prospéré en tant que culture ultra-compétitive. Des débuts des park jams, où l’on cherchait à voir quel MC pouvait enflammer la foule le plus intensément, jusqu’à la bataille hebdomadaire d’aujourd’hui pour la première place du classement Billboard, la musique rap repose sur le fait d’être le leader.

La scène rap de New York pendant le milieu des années 90 était sans aucun doute l’ère la plus compétitive de l’histoire. Les futurs rappeurs légendaires – de Redman, Black Moon et Onyx à Wu-Tang, Nas et Biggie – faisaient tous leurs débuts et cherchaient à marquer les esprits. Naturellement, dans un environnement où des individus talentueux, mais aussi jeunes, essayent de prendre la première place, les tensions ont commencé à monter.

Le 1er août 1995, Raekwon the Chef a sorti son très attendu Only Built 4 Cuban Linx…, qui mettait en vedette son partenaire Ghostface Killah dans un rôle important. Alors que l’album comprenait certains des meilleurs paroles et productions de tout le catalogue du Wu, c’est une piste en particulier qui a attiré plus que sa part d’attention et a déclenché une dispute avec The Notorious B.I.G.

“Shark Niggas (Biters)” met en vedette Rae et Ghost qui se renvoyaient la balle en parlant d’autres rappeurs qui copiaient leur style et leurs rimes. Au début, c’était général, sans citer de noms, mais ensuite Ghost dit “ces gars se sont inspirés de ta pochette d’album et tout ça”, et tout d’un coup, tout le monde dans le monde du rap savait qu’ils faisaient référence à Ready to Die de Biggie, qui représentait un enfant sur sa couverture, similaire à l’artwork de Illmatic de Nas.

“C’était l’un de ces sketchs où nous observions notre concurrence”, expliqua Rae lors d’une interview. “Et lorsque Ghost disait ce qu’il disait, nous savions un peu de qui il parlait, mais ce n’était pas comme si nous cherchions à provoquer une dispute.”

“C’est juste parfois, quand tu entres dans cette cabine et que tu commences à dire ce que tu veux dire, ça arrive simplement”, continua-t-il. “À l’époque, on se sentait bien. L’alcool donne à un mec une sensation de force. On savait qu’on faisait un bon album. Et on le faisait savoir, écoutez : Blah blah blah blah blah. Et c’est tout ce qu’on faisait.”

Des années plus tard, Ghost expliquera lors d’une interview XXL comment il se sentait lorsqu’il a réalisé ce sketch : “Tu sais comment Wu est arrivé. À l’époque, c’était ouvert à tous. On est arrivés dans le jeu en se disant : “Fuck tout le monde. Les mecs ne peuvent pas toucher ça, peu importe, peu importe. C’était notre état d’esprit à cette époque”.

Le différend entre Wu et Big s’est étendu à Nas également, qui s’est alors retrouvé dans sa propre situation avec Biggie. À l’époque, Nas et Big étaient les deux rappeurs les plus populaires à New York et ils se disputaient tous deux la couronne. Alors que la tension montait, les deux rappeurs se lançaient des attaques subliminales les uns contre les autres à travers plusieurs morceaux.

La légende de Queensbridge a révélé plus tard lors d’une interview sur Drink Champs qu’il a reçu un appel téléphonique en colère du rappeur de Brooklyn après la sortie de “Only Built 4 Cuban Linx…” et que le sketch s’est répandu dans la ville.

B.I.G. m’a appelé et il m’a dit : « Yo, tu traînes avec les gars de Wu? T’as entendu ce qu’ils ont dit ? » « Parce que moi et lui, on était proches », se souvient Nas. « J’ai répondu : “Yo, je veux dire, c’est Ghost. Ghostface, c’est Ghostface. On n’a pas perdu l’amitié. Je savais pas qu’il allait dire ça.” Il était un peu déçu car il ne voulait pas copier mon truc. »

Sur sa chanson de 2002, “Dernier Vrai Nigga en Vie,” Nas tenterait d’expliquer la situation aux auditeurs.

Puff tried to start a label, Prince Rakeem had formed Wu-Tang
Snoop and Dre had a new thing
So Puff drove his new Range through Queensbridge Projects
He let me drive it, before Ready to Die hit
Big and I hit blunts performin' at the Ark
Next thing you knew, Big blew and all the ballin' starts
He had Kim in his crew, I found Fox
Only niggas in New York with number one charts
Big was ahead of his time, him and Raekwon
My niggas, but dig it, they couldn't get along
That's when Ghostface said it on The Purple Tape
Bad Boy bitin' Nas album cover, wait
Big told me Rae was stealin' my slang
And Rae told me, out in Shaolin, Big would do the same thing
But I borrowed from both them niggas

Nas - "Last Real Nigga Alive" (God's Son, 2002)

Heureusement, Rae et Ghost ont réussi à se réconcilier avec Big avant que le regretté et grand MC ne soit abattu et tué à Los Angeles. Ghost se souvint avoir vu Big en Californie et les deux se serrer la main avant qu’il ne décède.

Ghostface Killah : Que Dieu bénisse les morts, j’adore Big. C’est une putain d’icône. Même quand je l’ai croisé en Californie, je voulais lui dire, Yo, allons-y et faisons un morceau ensemble parce que j’ai mûri au fil des années et en même temps, je reconnais la bonne musique. On s’est serré la main pour la paix, mais c’était tout, parce qu’ils étaient sur le point de partir. Un jour ou deux plus tard, des mecs l’ont flingué. Je me sentais mal putain, parce que c’était comme, merde, ces mecs ont flingué l’un de mes gars de New York.

Raekwon, The Making of “Only Built 4 Cuban Linx…” | XXL
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